Vest for den gule elven en fjern reise gjennom Gansu

Ingen folk. Ingen lyd av noe slag, egentlig, bortsett fra usynlig vind pisket mot en ensom bergformasjon litt unna. Det er vanskelig å si hvor langt. Solen glir gjennom en lyseblå kuppel, og gir alt i din perifere syn en tålig, utvasket effekt. Står midt i ørkenen i en av Kinas mest fjerntliggende provinser, føler du deg drømmer langt borte fra alt.

Gansu er en av Kinas minst befolkede provinser, og selv om det er rimelig å si at hovedstaden, Lanzhou - en by på 3,6 millioner - er mer enn opptatt, er årsaken til å komme her å føle seg fjernet.

Føler langt under dramatisk Gansu skies © WanRu Chen / Getty

En slank region langs den gamle silkeveien, er Gansu et sted for å se slutten av muren, for å lære hvordan buddhismen spredte seg sanselig over Asia og å gå i Marco Polos fotspor over store landskap.

Den gode nyheten for reisende er at Gansu har sett rask utvikling de siste årene: nye høyhastighetsbanelinjer, oppgraderinger til turiststeder og en generell lettelse av det som en gang var en veldig støvete reise faktisk. Alle disse forbedringene, men en relativ mangel på besøkende, i det minste for nå, gjør dette på tide å oppleve provinsens storhet, alt for deg selv.

Vindu til Gobi på toppen Dundun Hill på Sun Pass © Megan Eaves / Lonely Planet

Soaring sanddyner og andre verdensklasser

Gansus tørre landskap bygger fra den flate, sanden Gobi-ørkenen, til en 5500m apex i Qilian-fjellene i sørlige delen av provinsen. Den langstrakte midterdelen (Gansu er ofte lik den form som en kalebasse av kineserne) er en smal dal på begge sider av tørre åser. Dette, Hexi korridoren (kalt '河西' for det er vest for den gule elven), var det siste rørformet rike gjennom hvilket forbudte sjeler fra svarte tidspunkter traverserte før de forlot det kinesiske imperiet for godt. Langs veien graver den gule elven og vennene sine raviner. Sommer monsun dusjer skjære eiendommelige former i baktørre åser bygget fra høstens farger.

Qilian Mountains støvet av april snø, på vei til Mati Si © Megan Eaves / Lonely Planet

Listen over Gansu's must-see landskap lyder som et dikt: Elegant Mercury-Red Park, Vast Connecting Mountains, Red Cloud Landform. Følg den gule elven til en dam i nærheten av Linxia, ​​og du finner små, skarpe, grå åser som skyter himmelen over et stille, grønt reservoar, overvåket av Grand Buddha på Bingling Si. I Dunhuang klatre opp Singing Sands Dune, hvor partiklene krysser i vestlige vind, til et hav av sandfjell - Taklamakan-ørkenen strekker seg ut herfra til baksiden av utover. For å komme ned igjen, venter en stabil sandslede de som ikke har noe imot å få korn i hver åpning.

Like vest for Zhangye, blir bildeklipende drømmer i sannhet i flerfargete leirehills som har blitt kalt "regnbuebergene". Oransje, rød, gul og blå blandes i brennende lag som solnedganger, bløffer på bløff. I løpet av de siste årene har ny infrastruktur blitt installert - tre gangveier, busser og rekkverk - som letter besøkende og beskytter denne delikate geologien. Ankomm tidlig for å se utsikten i tynn daggrytel, og ta med en jakke i tilfelle av den rare snøen, til og med sent på våren.

Solnedgangsstrata på Danxia National Geopark © RAZVAN CIUCA / Getty

Og så er det de bisarre klippformasjonene i Yadan nasjonalpark, nesten 200 km over et flatt lag av støv fra Dunhuang. Deretter stiger plutselig en mirage-lignende flåte med ulige brune former: disse uhyggelige, eroderte bergarterene bakloddet den dramatiske enden av Zhang Yimous kinematiske mesterverk, Helt. For å komme hit må du passere den bokstavelige enden av den store mur på Jade Gate Pass: en adobe-relik dating til Han-dynastiet (202BC-220AD).

Matparadis i nudelkapitalen

Lanzhou hand-pulled nudler (拉面, Lamian) er kjent over hele Kina - fra Beijing til de små byene Zhejiang-provinsen, finner du minst en familiedrevet restaurant som selger sin egen versjon av denne spesialiteten. Anledningen er i navnet: deigen rulles og proddes av dyktige nudelmestere, deretter rulles på nytt, kuttes og strekkes av dansende hender til spaghetti-lignende tråder som vanligvis serveres i dampende kjøttboks med chili og urter. Det er ikke vanskelig å finne et sted å prøve disse nudlene. Små restauranter på nesten hvert hjørne i Gansu vil selge deg en nybakket bolle for mindre enn dagens busspris, men i Lanzhou savner du ikke Mazilu Beef Noodles, som har vært serverer en perfekt oppskrift siden 1954.

Stretching deigen til Lanzhou berømte lamian nudler © Xinhua News Agency / Getty

Utover brimming-over nudler boller, siver Lanzhou med matkultur. Røde teltmarkeder tar over smale gater, hvor fotgjengere dør for plass blant hawkerboder kommer nattfall. Under strenger av blanke pærer griller gatekaker opp skiver og kullgrillede grønnsaker, ferske potetskiver og mer eventyrlystne tilbud som hele sauer. Og det er mange store flasker lokal Huanghe øl for å vaske det hele ned.

Buddha og to bodhisattvas på Maiji Shan © Megan Eaves / Lonely Planet

Grotter og store buddhaer

Det mest synlige merket av Silk Road arv i Gansu er strengen av store Buddha statuer og grotter som linje Hexi korridoren fra Xinjiang grensen helt ned til Xi'an. Sammen med silke var buddhismen den store og varige varen som ble handlet ned denne ruten. Gamle reisende tok tekster og ideologier med dem fra India, etablering av klostre langs stiene over Himalaya. Jo lenger øst de flyttet, jo mer indiske tradisjoner blandet seg med lokale kinesiske folketradier, noe som resulterte i en fantastisk panoply av fargerike guddommer på en gang kjent og unik.

Ikke gå glipp av er de gigantiske statuer av Sakyamuni på Bingling Si (som også har en utrolig samling av godt bevarte grotter og ser nesten ingen besøkende) og Tiantishan (Buddhas zen-ansikt ser her sjenerøst ut over et reservoar). Maiji Shan vil gjøre kjeften slippe med sin gigantiske Buddha og par bodhisattvaser skåret inn i en ren, rød cliffside, hvor grotter er forbundet med vertiginous stillas. Og på Mati Si trekker regnbue strenger av bønnflagger sammen hovende smale grotte-huler oppe i fjellene.

Bemerkelsesverdig godt bevarte buddhistiske utskjæringer på Bingling Si © Megan Eaves / Lonely Planet

Bestemannen til Gansu's buddhistiske steder er Mogao, en gruppe grotter hvor det mest omfattende settet av tekster ble oppdaget tidlig på 1900-tallet, inkludert den unnvikende Diamond Sutra, verdens tidligste overlevende, daterte trykte bok. Selv om mange av de viktigste relikvier senere ble solgt eller tatt, gir et besøk et innblikk i mørke grotter der pusten blir stjålet av belysning av hvirvlende azurblå vesener malt i den lyseste sentralasiatiske lapis lazuli - et glødende testamente for hvor langt varer reiste på Silkeveien. Og det er en god tid å gå: i 2015 mottok nettstedet en stor oppgradering, med et nytt besøkendes sentrum og infrastruktur som lett til tilgangen til de delikate grottene.

Tibetanske pilegrimer går innover kora banen på labrang klosteret i xiahe © megan eaves / lonely planet

I sørsiden av Gansu er Labrang Monastery det største tibetanske buddhistiske klosteret utenfor den autonome regionen Tibet, hvor reisende kan bli med pilegrimer som gjør sine prostrations mens de går kora krets og spinn av trebønnehjul. Den høye høyden landsbyen Langmusi på Sichuan grensen gir et glimt av ekte tibetansk liv i utkjølte kafeer og templer.

Episke ørkenstogsturer

Å komme seg rundt Gansu var en gang et mer harrowing eventyr, og mens det er mange humpete busser som fremdeles finnes i denne delen av Kina, hvis du vil ha dem, betyr det at nye høyhastighetsforbindelser og oppgraderte tjenester kan komme deg rundt i mer komfort, eller på en kortere reiserute. Å se på innstillingen rosa stråler forvandle seg til et kast av blinkende stjerner over Gobi gjennom vinduet på en trundling tog er sikkert den mest fortryllende måten å ta i Gansu's cinematic scenery.

Gansus episke landskap, best sett gjennom et togvindu © STR / Getty

Tre uker vil tilby fullstendige reisende tid til å se alt, men med ti dager kan du treffe høydepunktene. Start reisen din til Lanzhou, der et helt nytt t-banesystem vil lette byens tette trafikk innen utgangen av 2017. En kort buss eller tog øst tar deg til Tianshui for å se de vertikale grottene ved Maiji Shan, og deretter sør til Bingling Si reservoar-side giganten Sakyamuni, og videre til Xiahe og Langmusi i flere dager med tibetansk pilgrimsreise.

Sirkelen tilbake til Lanzhou, er Y667 et sovende tog designet for turister som krysser provinsen, og tilbyr alt fra komfortable seter til deluxe ensuite sovesofaer med to senger. Du går av når ørkenen ruller av og våkner opp i Dunhuang. Planlegg flere dager her for å ta den avslappede atmosfæren, gå på sandkjøring på Singing Sands Dune, stirre inn på grotteskatter på Mogao og komme ut i det enorme intet av Yadan National Park.

Dawn på Dunhuang jernbanestasjon etter en natt på Y667 © Megan Eaves / Lonely Planet