Hvorfor bør du besøke Albania

Skanderberg på hesten - Albansk nasjonal flagg (c) Andreas Lehner
Hvis du sitter fast i en trafikkork i Tirana, kan du alltid gjenspeile at det er et mål på hvor langt landet har kommet. For tjue år siden ble det sagt at det var færre enn 200 biler i hele Albania; i dag er gatene i hovedstaden trengte med BMWs og Mercedes samt mer beskjedne biler.
Det er mange flere indikasjoner på hvordan denne nasjonen, som nylig feiret sin hundreårighet - i 1912 ble det siste europeiske landet for å få uavhengighet fra det osmanske riket - er besluttet å ta sin plass i det 21. århundre.
Det er utgifter på skoler, veier og annen infrastruktur, incentiver for utenlandske investorer og utviklere og et press for EU-medlemskap. Og det er også vilje til å gjøre stedet bedre kjent for omverdenen.
Som deres karismatiske turistminister Aldo Bumci sa det: "Vi er nært overalt og lett tilgjengelig, men vi er ukjente og uutforskede. Vi er Europas siste hemmelighet. "
Den enkle tilgangen - Tirana International Airport (oppkalt etter Mother Teresa, albansk innfødt) er knyttet til 32 destinasjoner av 12 flyselskaper - betyr at det er helt mulig å tilbringe bare et par dager som begynner å låse opp den hemmeligheten.

En spasertur i Tirana

Fra Skanderberg-torget, med sin massive statue av den 15. århundre krigerhelt på hesteryggen, sprang vi opp den brede nasjonalens Martyrs Boulevard bygd av italienerne (som opprinnelig hadde en gunstig innflytelse som senere ble fortryllende under Mussolini). Vi gikk forbi mer klassisk fascistisk arkitektur, inkludert universitetet, det arkeologiske museet og nasjonalstadionet, til Mother Teresa Square, oppkalt til ære for Albanias mest kjente datter og med en statue av den lille nonnen som ser ganske biffere ut enn hun gjorde i livet.
Statue av mor Theresa (c) Liz Gill
Så var det forbi klokketårnet, en av de eldste konstruksjonene i byen, og Et'hem Bey-moskeen til pyramiden, en bygning som symboliserer mye av Albanias nyere historie.
Det ble opprinnelig bygget for å feire livet og arbeidet til Kommunistpartiets sjef Enver Hoxha, hvis jerngrep holdt albanere under undertrykkelse lenge etter at andre slike regimer hadde falt. Et beryktet eksempel på lederens totale kontroll var at de eneste vestlige filmene som ble vist, var de av Norman Visdom.
I dag er dårskapet tom og forfalsket og dets fremtid er ubestemt. I mellomtiden bruker barn og tenåringer det som et sted å slappe av og en lekeplass. Vi holder pusten mens de løper opp og ned sine bratte skrånende sider.
Nærliggende er et trist monument til de barna som mistet livet sitt i den sivile uroen som fulgte sammenbruddet av både kommunismen og senere i 1997 en rekke pyramideinvesteringsordninger som ødela halvparten av befolkningen som, uutviklet på kapitalismens måte, hadde helles i deres livsparasjoner.
På en lykkeligere note stopper vi for å se et bryllupsfeste som kommer fra kirken. Å bli gift er en stor avtale her. Brudgommen får kjøre bil av drømmene sine, og bruden har ofte opp til tre ekstravagante brudekjoler, en for selve seremonien, de andre til partiene før og etter, men vanligvis de alle ansatt: dette er fortsatt i europeiske standarder et relativt dårlig land.
All religion ble utestengt av Hoxha: Han ønsket å skape verdens første offisielle ateiststat, men nå er det et comeback som fremgår av bygninger som den massive og spankende nye ortodokse katedralen. Folk er fortsatt stolte av deres religiøse toleranse og, uvanlig for Balkan, er intermarriage så vanlig at de ikke får lov til det. "Vi er albanske først og religiøse andre," forteller noen.
Albania - ortodokse kirke (c) PublicDomainPictures
Faktisk deres unike Besa ærekoden som sier at en gjest må beskyttes for enhver pris, men at de ikke bare forrådte en eneste jøde til nazistene, men at de også ga helligdom til jødiske flyktninger fra andre land. Ved slutten av andre verdenskrig var det et fellesskap på 2000, ti ganger det opprinnelige nummeret.
Vår tur slutter på Sky Tower hvor vi har en kaffe i den roterende restauranten og en 360 graders utsikt over byen. En av de mest slående aspektene i dette perspektivet er antall lyse, malte bygninger, en arv fra en ordfører som trodde det var en billig og munter måte å transformere alle de drabiske gråkontorene og sovjetiske stilblokkene på..
Endringer ser ut til å foregå overalt faktisk. Veier blir utvidet, hoteller blir bygget og gjestgiverier åpnet opp i fjellet - to tredjedeler av landet er fjellrike og dramatisk vakre - og nedover kysten.

En variabel kyst

Sarande, Albania (c) Rolf
Albania har mer enn 250 miles av kysten, den nordlige Adriaterhavet strekk (dette er bare 70 miles med vann fra Italia) med lange sandstrender og grunt vann, den sørlige joniske en bortgjemt bukter og steinete neser.
I Lalzit Bay, for eksempel, bare 40 minutter fra Tirana, utvikler et britisk selskap et feriested på flere millioner pund rettet ikke bare på lokalbefolkningen, men også på europeiske besøkende.

Den historiske byen Kruje

Et sted som allerede har etablert seg som turistmål er Kruje som vi besøker på vår andre dag, en historisk liten by som ligger nesten 2000 meter oppe på et fjell. Det er bare 12 miles fra hovedstaden, men turen kan være en test av nerve: mangelen på en motorisk tradisjon betyr at lokalt kjøring forlater mye å ønske seg.
Det er absolutt verdt det merkelige hvite knoke-øyeblikket skjønt. Utsikten er fantastisk, og det er to interessante museer, en i det vakkert restaurerte slottet dedikert til Skanderberg som vredet byen fra osmannerne og forsvarte den gjennom tre sieger til sin død i 1468 og den andre det fascinerende etnografiske museet hvor vår strålende guide klarte å formidle hvordan det var å leve i tidligere tider - og få deg til å føle deg veldig glad for at du levde i moderne.
Strekk fra slottet er en middelalderlig bakgate, i dag kantet med boder og verksteder som tilbyr nydelig perler, tepper, tøfler og gamle kostymer (noen som er så tunge at du nesten ikke kan løfte dem, har det ikke noe å ha på seg - de albanske kvinnene i yesteryear må ha vært fryktelig sterke ) pluss mange memorabilia med det særegne røde flagget og den svarte dobbelte hodede eagleen.
Tidligere hadde vi spist lunsj på Panorama Hotel: et deilig utvalg av hors d'oeuvres, inkludert den lokale spesialiteten byrek spinatkake, etterfulgt av salater og grillet kjøtt med vin for mindre enn £ 10 / € 12 / $ 15 i hodet.
Slike verdi for pengene er et av landets attraksjoner, selvfølgelig, sammen med mange andre som vi ikke kunne passe inn i et to-dagers flygende besøk.
Disse vil omfatte spektakulær uberørt natur, interessant historie (dette stedet har vært illyrian, hellenske, romerske og bysantinske) og kultur: det finnes utallige slott, festninger og steder for tilbedelse samt tre UNESCOs verdensarvsteder.
Været er bra - om sommeren er det nydelig med 180 soldager og temperaturer mellom 22 og 30 grader, og til og med om vinteren hadde vi en strålende solskinndag og en av regn - og det er rikelig med natteliv i form av livlige barer og restauranter og noen få klubber.

Burly men gjestfrie

Përmet, Albania (c) Rob Hogeslag
Det er også tradisjonen med gjestfrihet, lenge etablert, men tydeligvis usynlig av omverdenen for så lenge og fortsatt forferdet av et utbredt bilde av albanere som heller forbyr om ikke rett og slett skremmende.
Jeg var sannsynligvis så skyldig som noen, men jeg kaste den nesten så snart jeg kom på flyet da en ung mann sprang til føttene for å heve saken min i overhead-skapet og deretter snakket animert på flyet, glad for at jeg var kommer til å oppdage landet han elsket.
Han så egentlig ganske skremmende ut som mange albanske menn gjør: burly og unsmiling i repose hvis ikke egentlig scowling. Men det er bare utseendet. Fra mitt admittedly korte besøk var det absolutt ikke virkeligheten - det var varmt og innbydende.
Som en annen mann sa til oss på ett tidspunkt: "Gjestfrihet er vår gamle kode. Hvis vennlighet var salgbar, ville albanere være rike. "Kanskje de snart blir.

Hvor å bo

Vi bodde på 5 * Rogner Hotel, og vårt dobbeltrom med hageutsikt koster rundt € 370 for de to nettene. Hotellet ligger rett ved Tirana viktigste boulevard. Det tilbyr moderne innkvartering og et stort utendørsbassengområde som ofte serverer levende musikk.
Et mer rimelig alternativ er 3 * Capital Tirana Hotel, åpnet i 2012, og ligger i den gamle bydelen ved siden av General Prosecution Office. Det tilbyr elegante rom med lydisolerte vinduer, kabel- og satellittprogrammer, klimaanlegg og minibar fra € 30 per natt.
Søk etter hotell i Tirana:


Hvordan komme seg dit

Vi fløy British Airways fra London Gatwick til Tirana for rundt £ 200.